Hình minh họa Epicyon haydeni (một con linh cẩu) tấn công con mồi của nó, Synthetoceras tricornatus. Người minh họa: Roman Yevseyev

Trong số các loài động vật ăn thịt ngày nay, chó, chó sói và họ hàng của chúng (được gọi là răng nanh) là duy nhất. Mõm của chúng dài và hẹp - trái ngược với khuôn mặt ngắn, nhỏ gọn của mèo và chồn - và nhiều con là những “kẻ săn mồi theo đuổi” có sức bền bỉ cao khiến con mồi của chúng bị kiệt sức.





Nhưng hàng triệu năm trước, thế giới có đầy rẫy những nhóm động vật ăn thịt khác thử nghiệm kiểu sống và ngoại hình “giống chó” này.Một số trông và hoạt động rất giống với các loài răng nanh mà chúng ta biết ngày nay, nhưng chúng đã phát triển các tính năng này một cách độc lập — giống như cách thylacine đã tuyệt chủng gần đây có những đặc điểm nổi bật giống như loài chó mặc dù là loài thú có túi, cách biệt với loài chó ăn thịt người hơn 100 triệu năm.

Những nhóm động vật đã mất này có những đặc điểm giống với những họ động vật ăn thịt khác, khiến chúng trông giống như những con lai không thể có của những loài săn mồi hiện đại. Nhiều người trong số 'những con chó không hoàn toàn' này có kích thước và hình dạng tương tự như những chú chó con hiện đại. Nhưng những con khác thực sự là những kẻ săn mồi khổng lồ ở đỉnh, ngự trị trên cảnh quan như phiên bản ác mộng của người bạn tốt nhất của con người.



Tái tạo nghệ thuật của Amphicyon ingens. Người minh họa: Roman Yevseyev

Gấu-Chó

Nếu bạn bước ra khỏi cỗ máy thời gian của mình cách đây 10 triệu năm tới vùng rừng thưa thớt ở phía tây Nebraska, rất có thể bạn sẽ gặp một con gấu chó đơn độc lê lết trên bãi cỏ và bụi rậm. Bất chấp cái tên, những con vật này không phải là gấu hay chó. Thay vào đó, chúng tạo thành một họ riêng biệt - Amphicyonidae - và được tìm thấy ở các lục địa phía bắc từ khoảng 40 đến 5 triệu năm trước.



Những chú chó gấu sớm nhất là nhỏ và giống như con cáo , và chạy trên ngón chân của chúng theo cách của chó và mèo. Những loài nhỏ này sống trong bóng tối của creodonts - những kẻ săn mồi nguyên thủy bắt đầu biến mất khỏi bức tranh hàng chục triệu năm sau. Chó gấu bắt mồi ở nhiều nơi, phát triển về quy mô, khai thác môi trường sống mới khi hành tinh nguội đi và rừng bị thu hẹp trên toàn cầu.

Sau đó trong quá trình tiến hóa của chúng, một số loài đã trở nên hoàn toàn quái dị.



Bộ xương của Amphicyon ingens, một con chó gấu khổng lồ, tại Bảo tàng Lịch sử Tự nhiên Hoa Kỳ ở Thành phố New York Ảnh: Clemens v. Vogelsang

Amphicyon khổng lồ, có nguồn gốc từ Bắc Mỹ khoảng 20 đến 9 triệu năm trước, là một con titan, nặng hơn nửa tấn - nặng hơn đáng kể so với con gấu Bắc Cực trung bình của bạn. Giống như nhiều loài chó gấu sau này, nó đi trên lòng bàn tay khổng lồ như gấu, nhưng có thân hình thấp, thon dài, đuôi dài giống chó và đầu giống chó sói hơn, được trang bị bộ hàm nghiền xương.

Amphicyontrông giống như một sự pha trộn giữa chó và gấu, và có lẽ sống giống như cả hai - đuổi theo, vồ và xé xác những con mồi to lớn, nhanh nhẹn như ngựa hoặc lạc đà, nhưng thỉnh thoảng cũng ăn quả mọng và rễ cây.

Gấu chó

Nếu gấu chó là động vật giống chó cư xử hơi giống gấu, thì gấu chó lại hoàn toàn ngược lại: động vật giống gấu cư xử hơi giống chó.

“Gấu chó” là một nhóm động vật ăn thịt kỳ lạ được tìm thấy trên khắp Âu-Á và Bắc Mỹ từ khoảng 30 đến 5 triệu năm trước. Chúng tạo thành một nhóm hiện đã tuyệt chủng được gọi là Hemicyonidae— “hemi-cyon” nghĩa đen là “nửa chó” —và có quan hệ rất gần với gấu hiện đại. Trên thực tế, gấu chó thường được coi là một bộ phận đã tuyệt chủng của họ nhà gấu.

Phục hồi Hemicyon, trên một bức tranh tường làm cho Bảo tàng Smithsonian thuộc sở hữu của chính phủ Hoa Kỳ. Tái tạo: Jay Matternes

Gấu chó, mặc dù có quan hệ họ hàng tiến hóa với gấu, nhưng di chuyển và săn mồi rất giống loài chó ăn thịt. Chúng có đôi chân dài và chạy bằng ngón chân, khiến chúng có kích thước đặc biệt nhanh chóng so với kích thước của chúng. Họ có thể đã dành rất nhiều thời gian để săn đuổi con mồi. Gấu chó có đuôi ngắn giống như gấu, nhưng răng của chúng chuyên dùng để thái thịt, vì vậy chúng có thể không có chút gì cản trở về khuynh hướng ăn tạp của gấu.

Họ không bao giờ đạt đến tỷ lệ khá lớn của những con gấu chó mà họ chia sẻ thế giới của họ, nhưng một số giống — nhưHemicyon—Lớn một cách đáng lo ngại.HemicyonÍt nhất đã phát triển đến kích thước của một con gấu xám lớn, nhưng với khả năng chạy quãng đường dài và chế độ ăn kiêng ăn thịt, nó sẽ là một trong những kẻ săn mồi đáng gờm nhất trong thời đại của nó, đặc biệt khi xem xét rằng gấu chó có thể là những kẻ săn mồi.

Giống lai giữa sói xám và sói thể thao, săn mồi? Hãy biết ơn vì bạn không được sinh ra trong kỷ nguyên Miocen.

Nghệ thuật phục hồiEpicyon haydeni.Người minh họa: Roman Yevseyev

Hyena-Dogs

Tất cả các loài động vật hoang dã còn sống ngày nay đều thuộc một phân họ duy nhất: Caninae. Nhưng trong phần lớn thời gian của quá trình tiến hóa của chó, chó sói và cáo, cho đến khoảng 2 triệu năm trước, có những phân họ khác. Một trong những nhóm đã tuyệt chủng này là Borophaginae - còn được gọi là “chó nghiền xương” hoặc “chó linh cẩu”.

Linh cẩu chó được đặt tên như vậy vì hộp sọ của chúng, không giống như các loài chó khác (và rất nhiều giống linh cẩu) dày, mạnh mẽ và có những chiếc răng to rất thích hợp để bẻ xương. Linh cẩu ban đầu được cho là loài chuyên ăn xác thối dựa trên khả năng thích nghi của chúng để tách xương, nhưng nhiều khả năng chúng là những kẻ săn mồi hàng đầu, săn mồi trong hệ sinh thái của chúng, ngấu nghiến con mồi hoàn toàn, không giống như những người anh em họ sói mỏng manh hơn của chúng.

Phục hồi Borophagus, một phần của bức tranh tường được làm cho Bảo tàng Smithsonian thuộc sở hữu của chính phủ Hoa Kỳ. Tái tạo: Jay Matternes

Trong hàng triệu năm, chó linh cẩu là một trong những động vật săn mồi hung dữ và có khả năng nhất ở Bắc Mỹ, mặc dù nhiều loài không có thể chất đặc biệt vào thời điểm có rất nhiều động vật có vú kích thước khổng lồ đi bộ xuyên đồng bằng Bắc Mỹ.Borophagus, chẳng hạn, nó to bằng một con chó sói mập mạp, nhưng có lẽ là loài ăn thịt thống trị vào thời đó.

Một số loài khác thường.Epicyon, một thành viên ban đầu của nhóm, có lẽ là canid lớn nhất từ ​​trước đến nay. Nó không thành thạo trong việc nghiền nát xương và húp tủy như những họ hàng sau này của nó, nhưng nó to như một con sư tử cái.

-

Cách đây hàng chục triệu năm, thế giới đông đúc với những kẻ săn mồi giống như chó, một số trong số đó là những kẻ phi thường và khủng khiếp về tỷ lệ của chúng. Tuy nhiên, tất cả chúng đều chết, và chỉ có một trường hợp cụ thể sử dụng 'chiến lược chó' - loài chó thông minh, nhưng mỏng manh hơn - tồn tại cho đến ngày nay, cho thấy việc lớn hơn và xấu hơn có thể không thực sự tốt hơn về lâu dài.

XEM TIẾP: Đây là Titanoboa - Con Rắn Lớn Nhất Thế Giới Từng Biết