Đại bàng Haast tấn công chim moa. Minh họa bởi John Megahan thông qua PLOS Biology .

Hàng trăm năm trước, một loài chim săn mồi khổng lồ bay vút qua bầu trời và gây kinh hoàng cho trái tim của những con người đầu tiên đến New Zealand, người Maori.



Nỗi sợ hãi này được phản ánh trong truyền thuyết Maori về Poukai , một loài chim khổng lồ ăn thịt người. Được các nhà khoa học gọi là đại bàng Haast (Harpagornis moorei), loài chim đáng sợ - và rất thực - đã tuyệt chủng vào những năm 1400.



Khi đại bàng Haast thống trị New Zealand, chúng là loài săn mồi trên cạn của đất nước này và là loài chim ăn thịt lớn nhất trên thế giới. Con cái lớn nhất và nặng hơn 31 pound, phát triển chiều dài gần 5 feet và cao gần 3 feet. Trên thực tế, chúng lớn hơn 40% so với những con đại bàng lớn nhất còn sống, và mỏ và móng của chúng gần gấp đôi kích thước của bất kỳ loài đại bàng hiện đại nào.

So sánh móng vuốt khổng lồ của Harpagornis moorei với móng vuốt của họ hàng gần của nó là Hieraaetus morphnoides, loài đại bàng 'nhỏ'. Hình ảnh: Bunce M, Szulkin M, Lerner HRL, Barnes I, Shapiro B, et al thông qua PLOS Biology

Những con chim ăn thịt khổng lồ này có sải cánh dài 9,8 ft, khá nhỏ so với kích thước tổng thể của chúng, nhưng thân hình vạm vỡ và đôi chân của chúng nhiều hơn cả.



Mặc dù đại bàng Haast có vẻ quá đủ tiêu chuẩn để trở thành kẻ săn mồi trên một hòn đảo không có động vật có vú trên cạn bản địa nào khác ngoài những con dơi nhỏ bé, nhưng chúng thực sự chia sẻ môi trường sống với những loài chim khổng lồ (nhưng không ăn thịt) được gọi là moa. Moa là loài chim không biết bay, không khác gì đà điểu và emus, nặng hơn 440 pound.

Mặc dù moa có kích thước gấp mười lăm lần đại bàng Haast nhưng chúng là nguồn thức ăn chính của đại bàng và cho phép đại bàng phát triển đến kích thước đáng kinh ngạc.

Vội vàng

Tác phẩm điêu khắc đại bàng của Haast gần Macres Flat, New Zealand. Ảnh của Mattinbgn.

Do kích thước và sức mạnh của đại bàng Haast, nó có thể đã tấn công con người, truyền cảm hứng cho truyền thuyết của người Maori. Nó chắc chắn có khả năng hạ gục một người. Con người trưởng thành trung bình nhỏ hơn một nửa kích thước của moa người lớn, và một đứa trẻ con người có thể chỉ là một bữa ăn nhẹ.



Tuy nhiên, không có bất kỳ ghi chép xác nhận nào về các cuộc tấn công của đại bàng Haast trước khi tuyệt chủng, chúng tôi sẽ không bao giờ biết chắc chắn.

Thật không may, mặc dù gieo rắc nỗi sợ hãi cho những người định cư Maori, đại bàng Haast cuối cùng vẫn phải nhường chỗ cho những kẻ săn mồi trên đỉnh mới của New Zealand: con người. Với vũ khí và công cụ, người Maori săn lùng tất cả các loài moa đến mức tuyệt chủng , khiến những chú đại bàng của Haast không có nguồn thức ăn chính. Kết quả là, khoảng 100 năm sau khi con người đến New Zealand, cả moa và đại bàng Haast đều biến mất vĩnh viễn.

Trong khi đại bàng ăn thịt người không còn tồn tại, đại bàng hiện đại vẫn là những kẻ săn mồi đáng gờm có khả năng vồ những con mồi lớn. Đồng hồ đeo tay:

XEM TIẾP: Titanoboa - Loài rắn lớn nhất thế giới từng biết